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Qué nos pueden enseñar las orcas sobre la menopausia



La menopausia es un rompecabezas para los biólogos. ¿Por qué la hembra de una especie dejará de reproducirse a mitad de su vida, cuando la selección natural favorece las características que ayudan a sobrevivir a los genes de un individuo?

A través de un estudio realizado a las orcas - uno de los dos únicos mamíferos, aparte de los seres humanos, que están sometidos a la menopausia - están proporcionando nuevas pistas gracias a Granny una orca centenaria que se ha convertido en celebridad local en la Isla de San Juan, al sur de la provincia de Vancouver (Canadá).

Granny es una orca asesina 


Vive en la zona costera del Pacífico Norte, entre Vancouver y Seattle, conocida como el Mar Salish. Cariñosamente conocida como "Granny(Abuelita)", su nombre formal es J2 - un título alfa-numérico que la identifica como un miembro de una población conocida como las orcas residentes del sur.

Es un clan de 83 ballenas asesinas en tres clanes distintos - J, K y L-pod - todas las cuales regresan a esta zona de las aguas costeras del Pacífico cada verano. La red de ensenadas y mar calmo de la costa está salpicada de bosques y islas montañosas. Su belleza lo hace popular entre los turistas, especialmente los observadores de ballenas.

Muchos  de los visitantes buscan un vistazo de "Abuelita" - la orca viva más antigua conocida hasta ahora-. Su edad es una estimación, basada en la edad de su descendencia cuando ella y su clan fueron estudiados por primera vez a principios de los años setenta. Se estima que ella podría tener al menos menos 80 años, sin embargo los científicos dicen que podría ser tan vieja como de 105 años.

Un equipo de biólogos tiene interés particular en ella; buscan entender por qué J2, y las otras orcas hembras de esta población, dejan de tener bebés entre los 30 y 40 años, a pesar de que viven mucho más tiempo. Los biólogos lo llaman vida post-reproductiva. Nosotros los humanos le llamamos menopausia.

Sólo tres mamíferos conocidos experimentan la menopausia a temprana edad: orcas, ballenas de aletas cortas y seres humanos. Incluso nuestros primos más cercanos, los chimpancés, no lo atraviesan. Su fecundidad disminuye con la edad y, en la naturaleza, rara vez viven más allá de los años de procreación.



Pero las orcas hembras evolucionaron para vivir vidas largas, activas y posproductivas.


"Desde una perspectiva evolutiva, es muy difícil de explicar", dice el profesor Darren Croft, quien viaja desde de la Universidad de Exeter de Reino Unido para estudiar las ballenas y responder  a la pregunta "¿Por qué un individuo dejar de tener sus propios hijos tan temprano en la vida?"


La teoría evolucionaria darwiniana dice que cualquier característica que reduzca la probabilidad de un animal de transmitir sus genes a la próxima generación será eliminada - el proceso de selección natural.

Esto ha llevado a algunos a argumentar que la menopausia en los seres humanos es el resultado de una vida más larga, con mejor salud y atención médica. Pero, además de pintar una imagen bastante deprimida de que las mujeres posmenopáusicas están simplemente vivas más allá de su tiempo evolutivamente prescrito, esa teoría ha sido en gran medida gracias, en parte, a estas orcas.

Obviamente, la atención médica no está aumentando su vida útil. "Así que estudiarlos en la naturaleza podría ayudarnos a revelar algunos de los misterios de por qué la menopausia evolucionó", dice Croft.



Él y su compañero investigador el Dr. Dan Franks de la Universidad de York, están investigando si las hembras post-reproductivas mayores aumentan las posibilidades de supervivencia que el resto de su familia, y por lo tanto de sus propios genes.

Una parte de la investigación es conectar las estadísticas vitales de las ballenas - tasas de natalidad, mortalidad y probabilidades de supervivencia - en una calculadora darwiniana para ver si la menopausia es un beneficio neto.

Se trata de un análisis biológico costo-beneficio. La pregunta es si una mujer mayor trae un beneficio mensurable a su familia existente que sobrepasa el costo genético de no tener más bebés.


@vosmagazine | Con información de la BBC | 





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